Joël Bons werd geboren in Amsterdam en studeerde aan het Sweelinck Conservatorium gitaar en compositie (bij Robert Heppener). Hij bezocht de zomercursussen van Franco Donatoni in Siena en de Darmstädter Ferienkurse für Neue Musik. In 1982 zette hij zijn compositiestudie voort bij Brian Ferneyhough in Freiburg. Bons schreef kamermuziek en werken voor ensemble zoals Attacca, Variations, Sextet, Tour, Bref, Draught, First Edition, Feeststuk, Flard en Tour à Tour. Zijn muziek werd uitgevoerd door het Nieuw Ensemble, het Atlas Ensemble, het Asko en Schönberg Ensemble, het Nederlands Blazers Ensemble, Irvine Arditti, Capricorn, het Ex-Novo Ensemble, het Radio Kamerorkest en het Rotterdams Philharmonisch Orkest.

Joël Bons is mede-oprichter van het in 1980 opgerichte Nieuw Ensemble. Als artistiek leider van dat ensemble is hij verantwoordelijk voor de programmering. Bons was de initiator van thematische festivals als Complexity? (1990), Regels en Spel (1995), Improvisaties (1996), het multiculturele Tokkelfestival (1998) en Het Verfijnde Oor (2002). In het midden van de jaren 1980 stond hij aan de wieg van de serie Proms in Paradiso en voor het Holland Festival stelde hij de serie Nieuwe Italianen samen. Ook was hij de motor achter het Jaar van de Ensembles en adviseerde hij Gaudeamus, ISCM, Donemus, Rotterdam Arts Council en het Concertgebouw Amsterdam. Bons produceerde alle cd-opnames van het Nieuw Ensemble en een solo-cd van de violist Irvine Arditti. Samen met cineast Frank Scheffer schreef hij het script voor een televisiedocumentaire over Boulez’ Eclat.

In 1988 reisde hij door China, waar hij kennismaakte met een generatie jonge componisten die later via het Nieuw Ensemble in het westen furore maakte. In 1998 werden Joël Bons en het Nieuw Ensemble onderscheiden met de Prins Bernhard Fonds Muziekprijs voor hun ‘uitgesproken avontuurlijke en speelse programmering’.

In 2002 maakte Bons studiereizen naar het Midden-Oosten en Centraal Azië; in datzelfde jaar richtte hij het Atlas Ensemble op – een uniek kamerorkest dat musici uit China, Centraal Azië, het Nabije Oosten en Europa verenigt – waarvoor hij de Amsterdamprijs voor de Kunsten 2005 ontving. In dat jaar werd hij lector aan het Conservatorium van Amsterdam, waar hij nu als docent aan de compositieafdeling is verbonden.

Op uitnodiging van het Festival d’Automne à Paris was Joël Bons programmeur van het muziekprogramma ‘Scène artistique du Moyen-Orient’, waarvoor hij in de lente van 2007 het Midden-Oosten bezocht. In 2009 initieerde hij de Atlas Academy, een zomercursus voor interculturele muziek. In opdracht van het Vancouver Inter-Cultural Orchestra schreef hij in 2011-12 Green Dragon dat in Vancouver, Taiwan en Amsterdam werd uitgevoerd. 


foto: Kadir van Lohuizen